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A maior fábrica de chips de semicondutores de Minnesota está ficando ainda maior

A SkyWater Technology Inc., maior fabricante de semicondutores em Minnesota, está adicionando uma terceira sala limpa que permitirá a construção de chips menores e projetados para o espaço sideral.

A construção começou na fábrica de Bloomington, a poucos quarteirões do Mall of America, além disso. “É emocionante colocar as pás no chão”, disse Tom Sonderman, executivo-chefe da SkyWater, na segunda-feira.

A sala se estenderá ao longo da frente da fábrica da SkyWater. Tem cerca de quatro andares, embora metade seja um sistema subterrâneo complexo para fluxo de ar que mantém o nível de fabricação livre de poeira microscópica.

O Departamento de Defesa concordou em conceder US $ 170 milhões com a SkyWater para ajudar a pagar boa parte da expansão, principalmente porque os militares querem aumentar a produção de chips endurecidos por radiação, conhecidos como radiantes. Eles são usados ​​em ambientes operacionais adversos, como no espaço sideral, onde a radiação torna os chips comuns ineficazes.

Quando a nova sala é construída e em operação, a SkyWater espera adicionar de 30 a 50 empregos permanentes na fábrica, que agora emprega cerca de 500.

A adição é a primeira expansão física na empresa desde 1995, quando foi construída uma segunda sala limpa que dobrou o tamanho da planta que foi originalmente construída no início dos anos 80. Novas ferramentas e equipamentos foram instalados várias vezes desde então para atualizar a fábrica.

A SkyWater, formada em 2017 pela empresa de investimentos Oxbow Industries LLC de Minneapolis, comprou a planta da Cypress Semiconductor e desde então empreendeu várias iniciativas para diversificar a produção e aprimorar suas capacidades tecnológicas. No ano passado, a empresa formou um projeto de pesquisa em chips 3D com a agência de pesquisa do Departamento de Defesa, chamada DARPA, e com o Massachusetts Institute of Technology.

Com a nova sala limpa, a SkyWater poderá, pela primeira vez, criar chips que usam interconexões de cobre, um material que é mais útil para chips menores e com mais circuitos. Essa capacidade também deve atrair os projetistas e fabricantes de chips que usam a SkyWater como construtora de contratos.

“Existem outras empresas comerciais que também estão trabalhando conosco para expandir essa presença”, disse Sonderman.

A SkyWater foi forçada a fabricar chips com circuitos separados por 90 nanômetros, uma diferença relativamente considerável em comparação com a fabricação de ponta da indústria, com 10 nanômetros ou mais, em suas atuais salas limpas. Com a nova sala limpa e as interconexões de cobre, a SkyWater poderá inicialmente fabricar chips no nível de 65 nanômetros.

A empresa também está planejando sua primeira produção de chips rígidos, que foram produzidos no passado por um número relativamente pequeno de fabricantes e principalmente para satélites e veículos espaciais. A criação da Força Espacial, disse Sonderman, é um dos motivos pelos quais os militares buscam aumentar o fornecimento de chips rad-hard. “Há muito interesse em colocar mais eletrônicos no espaço “, disse ele.