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PESQUISADORES DOS EUA NA LINHA DE FRENTE DA BATALHA CONTRA O ROUBO CHINêS

Enquanto os EUA avisavam aliados em todo o mundo que a gigante chinesa da tecnologia Huawei era uma ameaça à segurança, o FBI estava fazendo o mesmo ponto em silêncio para uma universidade do Centro-Oeste. Em um e-mail ao vice-chanceler associado de pesquisa da Universidade de Illinois-Urbana-Champaign, um agente queria saber se os administradores acreditavam que a Huawei havia roubado qualquer propriedade intelectual da escola.

Disse que não, o agente respondeu: “Presumi que essas seriam suas respostas, mas tive que perguntar”. Não foi uma consulta aleatória.

O FBI tem procurado faculdades e universidades em todo o país, enquanto tenta conter o que as autoridades americanas retratam como o roubo por atacado de tecnologia e segredos comerciais de pesquisadores consultados pela China. A amplitude e a intensidade da campanha surgem nos e-mails que a Associated Press obteve através de solicitações de registros para universidades públicas em 50 estados. Os e-mails sublinham a extensão das preocupações dos EUA de que as universidades, como recrutadoras de talentos estrangeiros e incubadoras de pesquisas de ponta, sejam alvos particularmente vulneráveis.

Os agentes deram palestras em seminários, informaram os administradores nas reuniões do campus e distribuíram panfletos com histórias de advertência sobre roubo de segredos comerciais. Nos últimos 18 meses, eles solicitaram o e-mail de dois pesquisadores da Universidade de Washington, perguntaram à Oklahoma State University se ela possui cientistas em áreas específicas e buscaram atualizações sobre “possível uso indevido” dos fundos de pesquisa por um professor da Universidade do Colorado Boulder, o mensagens são exibidas.

Os e-mails mostram os administradores adotando principalmente avisos do FBI, solicitando instruções para si e para outros. Mas eles também revelam algumas dificuldades para equilibrar preocupações legítimas de segurança nacional com sua própria ânsia de evitar sufocar a pesquisa ou manchar os cientistas legítimos. O Departamento de Justiça diz que aprecia isso e quer apenas ajudar as universidades a separar os relativamente poucos pesquisadores envolvidos em roubo da maioria que não o é.

Funcionários seniores do FBI disseram à AP que não estão incentivando as escolas a monitorar pesquisadores por nacionalidade, mas a tomar medidas para proteger a pesquisa e observar comportamentos suspeitos. Eles consideram os briefings vitais porque afirmam que as universidades, acostumadas a promover ambientes internacionais e colaborativos, não têm sido historicamente tão atentas à segurança quanto deveriam.

“Quando vamos às universidades, o que estamos tentando fazer é destacar o risco para elas sem desencorajá-las de receber pesquisadores e estudantes de um país como a China”, disse John Demers, principal funcionário de segurança nacional do Departamento de Justiça. uma entrevista.

O esforço ocorre em meio a uma deterioração das relações entre os EUA e a China e a guerra comercial lançada pelo presidente Donald Trump contribui para a turbulência do mercado de ações e os temores de uma desaceleração econômica global. As autoridades americanas acusam a China de roubar segredos comerciais de empresas americanas para desenvolver sua economia, alegações que Pequim nega.

“Existencialmente, olhamos para a China como nossa maior ameaça do ponto de vista da inteligência, e eles conseguiram significativamente na última década roubar nossa melhor e mais brilhante tecnologia”, disse William Evanina, principal chefe de contra-inteligência do governo dos EUA.

O esforço do FBI coincide com as restrições impostas por outras agências federais, incluindo o Pentágono e o Departamento de Energia, que financiam bolsas de pesquisa para universidades. Os Institutos Nacionais de Saúde enviaram dezenas de cartas no ano passado avisando escolas de pesquisadores que acreditam que ocultaram doações recebidas da China ou compartilharam informações de pesquisa confidenciais inadequadamente.

A ameaça, dizem as autoridades, é mais do que teórica.

Somente nos últimos dois meses, um pesquisador da Universidade do Kansas foi encarregado de coletar verbas federais enquanto trabalhava em período integral em uma universidade chinesa; um funcionário do governo chinês foi preso em um esquema de fraude de vistos que, segundo o Departamento de Justiça, visava recrutar talentos de pesquisa nos EUA; e um professor universitário do Texas foi acusado de um caso de segredo comercial envolvendo tecnologia de placas de circuito.

O caso mais importante deste ano se concentrou não em uma universidade, mas na Huawei, acusada em janeiro de roubar segredos comerciais corporativos e evitar sanções. A empresa nega irregularidades. Várias universidades, incluindo a Universidade de Illinois, que recebeu o e-mail do FBI em fevereiro passado, começaram a romper relações com a Huawei.

A Universidade de Minnesota fez o mesmo, com um administrador assegurando ao FBI em um e-mail em maio passado que os problemas levantados por uma carta de boas práticas que um agente encaminhava “certamente foram tópicos de conversa (e ocasionalmente até de ação) em nossos corredores por um tempo. . “

Mas o histórico do Departamento de Justiça não tem sido perfeito, levando a uma reação de alguns de que as preocupações são exageradas.

Os promotores federais em 2017 retiraram as acusações contra um professor da Temple University, acusado de compartilhar projetos de um aquecedor de bolso com a China. O professor, Xiaoxing Xi, está processando o FBI. “Foi totalmente errado”, disse ele, “então só posso dizer por experiência própria que o que quer que eles publicem não é necessariamente verdade”.

Richard Wood, então reitor interino da Universidade do Novo México, transmitiu ambivalência em um email aos colegas no ano passado. Ele escreveu que levou a sério as preocupações de segurança nacional identificadas pelo FBI em briefings, mas também permaneceu “profundamente comprometido com as normas acadêmicas tradicionais sobre a livre troca de conhecimento científico, sempre que apropriado – uma tradição que tem sido a base do progresso científico internacional por vários séculos. .

“Existem tensões reais entre essas duas realidades, e não há soluções simples”, escreveu ele. “Não acho que seria sensato criar uma nova ‘política’ em terreno tão complexo e repleto de trocas internas entre preocupações e valores legítimos sem algum diálogo real sobre o assunto”.

Um vice-reitor da Universidade do Colorado se equivocou em janeiro sobre como lidar com a solicitação de um agente para uma reunião, enviando por e-mail aos colegas que a solicitação para discutir a pesquisa universitária parecia “sondar” e gostar “mais de uma expedição de pesca” do que em ocasiões anteriores. Outro administrador respondeu que o FBI provavelmente queria discutir roubo de propriedade intelectual, chamando-o de “brilhante em seu radar”.

As autoridades do FBI dizem que receberam um feedback consistentemente positivo das universidades, e os e-mails mostram muitos administradores solicitando instruções, visitas ao campus ou expressando desejo de cooperação. Um administrador da Universidade Estadual de Washington conectou um agente do FBI com seu colega na Universidade de Idaho. A Universidade da Carolina do Norte-Chapel Hill solicitou uma reunião em fevereiro passado com um administrador, dizendo “gostaríamos de entender mais sobre o papel do FBI e como podemos fazer parceria”. Um funcionário da Universidade de Nebraska convidou um agente para fazer uma apresentação como parte de um treinamento mais amplo no campus.

Kevin Gamache, diretor de segurança de pesquisa do sistema da Texas A&M University, disse à AP que valoriza suas interações no FBI e que a comunicação é bidirecional. O FBI compartilha informações sobre ameaças e os administradores educam a polícia sobre as realidades da pesquisa universitária.

“Não há pílula mágica”, disse Gamache. “É um diálogo que precisa estar em andamento.”

A vice-presidente de pesquisa e desenvolvimento econômico da Universidade de Nevada, em Las Vegas, recebeu a assistência em uma cidade que ela chamou de “local de nascimento dos testes atômicos”. Temos uma faculdade de radioquímica de classe mundial, nossa Faculdade de Engenharia possui um número significativo de professores e estudantes. da China, e temos várias outras questões que me preocupam como VPR. Em todos esses casos, o FBI está sempre disponível para ajudar “, a administradora Mary Croughan, enviou um email aos agentes.

A AP apresentou pedidos de registros públicos de correspondência entre o FBI e os oficiais de pesquisa em mais de 50 escolas.

Mais de duas dúzias de registros produzidos, incluindo itinerários de seminários e um panfleto do FBI alertando que a China “não cumpre as mesmas regras de integridade acadêmica”, como observam as instituições americanas. O documento, intitulado “China: o risco para a academia”, diz que Pequim está usando “colecionadores não tradicionais”, como pesquisadores de pós-doutorado, para coletar informações e que programas destinados a promover a colaboração internacional estão sendo explorados.

Alguma divulgação é mais geral, como a oferta de um agente para informar a Universidade Estadual do Novo México sobre “como o FBI pode melhor servir e proteger”.

Mas outros e-mails mostram agentes buscando dicas ou seguindo pistas.

“Se você tem alguma preocupação com professores ou pesquisadores de pós-graduação, estudantes, fornecedores externos … praticamente tudo o que discutimos anteriormente – apenas lembrando que estou aqui para ajudar”, escreveu um deles ao Estado de Iowa.

Em maio, um agente enviou à Universidade de Washington um pedido de registros públicos para e-mails de dois pesquisadores, buscando referências a programas de recrutamento de talentos do governo chinês que os EUA veem com suspeita. Um porta-voz da universidade disse que a escola não investigou nenhum dos professores.

No ano passado, um agente alertando sobre uma “tendência dos esforços internacionais de coleta hostil nas universidades dos EUA” perguntou à Universidade Estadual de Oklahoma se havia pesquisadores em pesquisa de criptografia ou computação quântica.

A Universidade do Colorado recebeu uma solicitação do FBI sobre uma “investigação interna” sobre o “possível mau uso” de um professor pelo financiamento do NIH. A escola disse que não encontrou nenhuma má conduta envolvendo o professor, que renunciou.

Outros e-mails mostram as escolas respondendo internamente às preocupações do governo.

No Estado do Mississippi, um administrador preocupado com os ciberataques iranianos nas faculdades e os relatórios do governo sobre influência estrangeira sugeriram aos colegas que a escola examinasse a demografia dos candidatos à pós-graduação. “É preciso ter cuidado para que a lei dos EUA não seja violada, mas discriminada, mas de onde se tira quando se protege contra Estados estrangeiros conhecidos que são cibercriminosos?” ele escreveu.

Embora as preocupações com espionagem não sejam novas – os promotores federais acusaram cinco hackers militares chineses em 2014 – os funcionários do FBI relatam um aumento no direcionamento das universidades e mais atenção dos EUA como resultado. O FBI diz ter visto algum progresso das universidades, com um funcionário dizendo que as escolas pressionam os pesquisadores de maneira mais confiável sobre fontes externas de financiamento.

Demers, o funcionário do Departamento de Justiça, disse que o foco reflete como os esforços de espionagem são “tão difundidos e com bons recursos, como sempre hoje.

“Hoje é um problema sério nos campi das faculdades”.